突破性的讨论将焦点转向寻找太阳系其他地方的生命

资讯 2020-01-08 19:03:21

加利福尼亚州斯坦福—恩克拉多斯的雪地里是否有微生物坠落?无人机能飞到泰坦上的生物热点吗?生命漂浮在金星的硫磺云中吗?

周四,在斯坦福大学校园举行的第三次年度突破性讨论大会上,所有这些外星人——加上火星和欧罗巴——都成为了焦点。这次集会是由俄罗斯亿万富翁尤里·米尔纳(Yuri Milner)和他的妻子朱莉娅(Julia)创建的“突破倡议”(Breakthrough Initiatives)组织的。

该项目正在支持通过“突破性倾听”(Breakthrough Listen)进行基于无线电的外星智能搜索(SETI)。它也支持突破星射,这是一个长达几十年的运动,旨在发送暴雪的光束驱动的纳米探针到阿尔法半人马座恒星系统。

本周的讨论表明,突破的追求将广泛地关注我们自己的太阳系。

米尔纳去年11月在西雅图举行的一次会议上说,他正在资助一项可行性研究,以期今后在恩克拉多斯进行一次飞行任务。恩克拉多斯是一个覆盖着冰雪的土星卫星,它有大量的水从一系列裂缝中喷出。在美国宇航局最近完成的卡西尼号任务中收集到的证据使科学家们怀疑隐藏在冰层下面的海洋可能蕴藏着生命。

在本周的集会上,卡西尼成像小组的负责人、太空科学研究所的卡罗琳·波科(Carolyn Porco)提出了她将探测器送回恩克拉多斯仔细观察的理由。

波科认为,恩克拉多斯将是寻找太阳系生命起源的第二个实例的最佳选择,这是一个“第二个起源”,与地球和火星之间潜在的微生物交换明显不同。

如果微生物生命存在于恩克拉多斯隐藏的海洋深处,它很可能会随着来自月球裂隙的水滴被喷射到太空。这些微生物应该落回表面时,液滴冻结成什么基本上是雪花。

去年,Porco和她的同事估计一个着陆器可以收集数百万微生物进行分析,如果它们存在于地球深海热液喷口周围的相同浓度。

“抬起头,伸出舌头,你就得到了你想要的东西,”波科开玩笑说。

如果一个着陆器太贵,一个探测器可以收集样品进行机载分析,因为它通过恩克拉多斯的水羽流,她说。

土星最大的卫星泰坦在寻找生命时提供了一种不同类型的目标。卡西尼号轨道器和一个名为惠更斯的背载探测器记录了液态碳氢化合物的湖泊以及地下水海洋的证据。

美国宇航局喷气推进实验室的研究科学家摩根·凯布尔(Morgan Cable)表示:“它本质上是一个行星规模的益生实验室。

凯布尔是一个科学团队的成员,该团队建议使用一种被称为蜻蜓的仪器装载的混合着陆器-无人机对泰坦表面进行取样。如果美国宇航局选择蜻蜓作为进一步的资助,旋翼机可以在2025年发射,在2034年登陆泰坦,并花费两年的时间在样本站点之间跳跃。

“我们知道我们能做到,”凯布尔说。“让我们做吧。

行星科学研究所(Planetary Science Institute)的资深科学家大卫?格林斯庞(David Grinspoon)为金星代言——长期以来,金星一直被认为是一个不适合生命的地狱般的行星。然而,最近,格林斯潘和其他研究人员重新提出了硫基生物可以生活在金星云盖的温带层的观点。

格里斯庞说:“在我们太阳系外星生命的似是而非的生态位中,金星的云层是最容易接近和解释得最少的。

其中一个概念要求发送一个被称为金星大气可操纵平台的浮力飞行器来漂浮在云层中并分析样品。

四十多年来,美国宇航局一直以机器人任务为目标,包括将于2020年发射的火星探测器。美国宇航局艾姆斯研究中心的行星科学家卡罗尔·斯托克(Carol Stoker)希望看到另一项任务被列入名单。

她指出,“凤凰火星登陆器”实际上是在2008年在“红色星球”的北极地区挖掘了水冰的沉积物。

斯托克尔说:“我们应该回到凤凰登陆点,我们应该钻探,我们应该取样冰来探测生命,以便进行一次有相当大可能得到肯定和否定答案的探索。

JPL行星地质学家辛西娅·菲利普斯(Cynthia Phillips)投票给了木卫二——一颗被冰雪覆盖的木星卫星,就像恩克拉多斯一样,被认为蕴藏着一个多水的海洋。在提到第二次发生假说时,菲利普斯说欧罗巴提出了“寻找地球以外并非来自地球的生命的最佳可能理由”。

美国宇航局(NAS A)已经承诺在20世纪20年代派遣一个名为“EuropaClipper”的轨道器飞越月球进行多次飞行,但菲利普斯和其他欧罗巴迷也在迫切要求一项着陆器任务,该任务可以在20世纪30年代收集冰样本进行现场分析。美国宇航局已经在考虑这样一个着陆器的概念。

哪些目的地会胜出?天体生物学家也许希望答案是“所有上述”,但美国宇航局只有这么多资金可用于机器人探索。

即将成为美国宇航局首席科学家的吉姆·格林(Jim Green)指出,在突破讨论会议上提到的所有概念都可能是太空任务的有效目标。例如,正在考虑的概念为欧罗巴登陆器可以提供模板的潜在的恩克拉多斯登陆器以及。

成本问题是米尔纳和突破计划可以在哪里发挥作用。负责领导“突破倡议”的美国宇航局前官员皮特·沃登(Pete Worden)说,可能不仅会为前往恩克拉多斯的任务提供支持,也会为前往其他有希望的太阳系目的地的寻命任务提供支持。

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